Nuria Amat es bisnieta de Josep Espasa i Anguera, fundador de la Enciclopedia Espasa

La editorial Espasa fue fundada en 1860 por Josep Espasa i Anguera, empresario autodidacta y emprendedor, buen conocedor del mundo del libro. Durante sus inicios, la editorial barcelonesa experimentó un crecimiento ininterrumpido; se especializó en grandes obras de consulta y libros ilustrados. En 1905, comenzó la elaboración de la que sería su magna obra: la Enciclopedia universal ilustrada europeo-americana, «la Espasa», que marcó profundamente el destino de la editorial y se convirtió en gran referencia del enciclopedismo.

Desde el primer momento, los editores tuvieron claro que «la Espasa» debía ser una de las mejores enciclopedias del siglo, la más perfecta y completa. Asimismo, 
el título de la enciclopedia señalaba inequívocamente su vocación cultural e intelectual. Para poner en marcha la publicación se adquirieron numerosas ilustraciones al Institut Meyer: la totalidad de sus clichés en blanco y negro, 150 planchas en color y 150 mapas. Los textos fueron encomendados a un equipo de directores, cada uno al frente de un ámbito científico, quienes encargaron la elaboración de los artículos a un amplio cuerpo de redactores y de especialistas en cada materia.

La magnitud de los proyectos desbordó la capacidad de la editorial y, en 1920, comenzó a fraguarse la fusión con Calpe, que se hizo efectiva en 1925, por lo que las oficinas editoriales tuvieron que trasladarse a Madrid.

En 1925, José Ortega y Gasset fue nombrado miembro del consejo de administración de la nueva empresa, comenzó a dirigir el equipo editorial y se convirtió en el impulsor intelectual de la enciclopedia desde entonces.
 Entre las principales firmas colaboradoras figuraban las de expertos de la época como Pompeu Fabra, Manuel Machado, Ramón Menéndez Pidal, Felipe Pedrell, Amado Nervo, Antonio Paso, Gabriel Miró, Alvaro Cunqueiro, Francisco Rodríguez Marín y otros muchos. 
Al frente de la dirección artística de la obra estaba el pintor Miguel Utrillo, que diseñó la diosa Atenea, emblema de la enciclopedia.